Niños y adolescentes en Internet

Facebook ha experimentado con 700,000 usuarios para estudiar sus emociones

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El pasado 17 de Junio la Academia Nacional de Ciencias de EEUU publicaba, en su revista Proceedings, los resultados de una “investigación” llevada a cabo por Facebook y dos universidades de San Francisco. La investigación, realizada en enero de 2012, implicaba a nada menos que 700.000 usuarios de habla inglesa, que por supuesto no sabían que sus comentarios y reacciones estaban siendo objeto de estudio.

Según señalan El Mundo y otros medios, el personal de la Universidad de Princeton (que publicó la investigación) se puso en contacto con los autores de dicho estudio para compartir sus preocupaciones por las implicaciones éticas que podría tener su trabajo. La respuesta que obtuvieron por parte de las autoridades académicas fue que habían aprobado el trabajo “porque Facebook aparentemente manipula sistemáticamente el contenido de la información proporcionada”… La portavoz de Facebook, Isabel Hernández, afirmó que: “Esta investigación se llevó a cabo sólo durante una semana” y que no hay datos utilizados que permitan relacionar los resultados con personas en particular.

Tal y como comentaba en este mismo blog, no es la primera vez que Facebook utiliza sus algoritmos para experimentar y estudiar a sus usuarios. Hace poco también fueron publicados los resultados de otra investigación, en la que Facebook había guardado todos los “estados fallidos” de 3,9 millones de usuarios. Docenas de millones de mensajes que no llegaron a ser enviados por sus autores, o comentarios que no llegaron a ver la luz en un tablón, fueron analizados.

No obstante, al margen de la polémica suscitada otra vez por Facebook, los resultados del estudio son muy interesantes, y corroboran la idea que sustento desde el principio en este blog. Internet no es un medio ajeno a los sentimientos y las emociones, como no lo es ningún entorno en el que estén involucrados seres humanos. Es un medio muy sensible a lo emocional, para lo bueno y para lo malo, que permite experimentar emociones reales y no “virtuales”, capaces de disparar nuestros niveles de oxitocina en sangre como sucede en el trato cara a cara.

El estudio realizado en Facebook concluye que los estados emocionales pueden ser transferidos a otras personas a través de contagio emocional, lo que lleva a la gente a experimentar las mismas emociones que otros sin ser conscientes. Dicho contagio emocional se produce sin la interacción directa entre las personas, y en la ausencia total de las señales no verbales. La conclusión es muy clara, y me parece muy lógica, ya que responde al trabajo que realizan en nuestro cerebro las llamadas “neuronas espejo” de las que ya hemos hablado también.

Pero… junto a esta conclusión, creo que debemos sacar otra que resulta muy inquietante. Los autores trataban de saber si el número de mensajes positivos o negativos leídos por los usuarios influía en el contenido que después creaban en sus propios sitios dentro de la red social (comprobando que así era). Y para ello, dichos investigadores manipularon los mensajes a los que los usuarios eran expuestos, haciendo que estos fueran positivos o negativos, y comprobando si realmente les condicionaban. Es decir, Facebook condicionó los estados emocionales de miles de usuarios, simplemente exponiéndoles a palabras y comentarios positivos o negativos. Y esto es lo que realmente me parece preocupante. Tal y como señalaba también el artículo “Google decide lo que es más importante para los niños”, los grandes buscadores, o las redes sociales masivas, pueden decidir no sólo la información a la que vayamos a tener acceso, sino que pueden también y como consecuencia condicionar nuestra visión del mundo, del entorno, e incluso alterar nuestros estados emocionales (dentro o fuera de un experimento).

Es muy necesario desarrollar al máximo nuestro sentido crítico, y el de los más pequeños, acceder a la información por distintos medios, variar y dispersar nuestras fuentes, etc. Necesitamos mucha educación y formación crítica todavía para poder utilizar las tecnologías de la información y la comunicación sin ser manipulados o condicionados. Los entornos digitales en los que nos movemos no son asépticos en absoluto. Ni los buscadores, ni las redes sociales lo son. Realmente fuera de la red también es difícil encontrar entornos asépticos, pero creo que la mayoría de los usuarios piensan que al usar las nuevas tecnologías están utilizando simplemente una herramienta, sin plantearse que en ocasiones la herramienta pueden ser ellos mismos…

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http://www.pnas.org/content/111/24/8788

http://www.forbes.com/sites/dandiamond/2014/06/29/if-facebooks-secret-study-bothered-you-then-its-time-to-quit-facebook/

http://www.theatlantic.com/technology/archive/2014/06/even-the-editor-of-facebooks-mood-study-thought-it-was-creepy/373649/

http://www.slate.com/articles/health_and_science/science/2014/06/facebook_unethical_experiment_it_made_news_feeds_happier_or_sadder_to_manipulate.html

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